Le ministre britannique de l'Intérieur a commencé la nouvelle année en promettant de renforcer les lois sur l'asile, malgré le nombre croissant d'enfants migrants victimes de la traite des êtres humains au Royaume-Uni, ce qui suggère que plus de protection, et non moins, est nécessaire pour lutter contre la traite des êtres humains, a averti l'Observatoire Euro-Med des droits de l'homme dans une déclaration aujourd'hui.

Le nombre de victimes potentielles de la traite des êtres humains au Royaume-Uni a augmenté à 10 613 en 2020, contre 1 182 en 2012, le nombre d'enfants ayant presque quadruplé entre 2016 et 2020, passant de 1 279 à 4 946. À la fin de 2020, il y avait plus de renvois d'enfants que d'adultes pour la toute première fois. Selon les chiffres officiels, au moins 2 634 enfants migrants arrivés au Royaume-Uni au cours des quatre dernières années ont été victimes de la traite des êtres humains et leur nombre continue d'augmenter d'année en année, le véritable chiffre étant probablement encore plus élevé.            

Les enfants non accompagnés arrivant au Royaume-Uni sont particulièrement vulnérables, car l'agence de police de l'UE (Europol) s'inquiète du fait que les trafiquants ciblent de plus en plus les enfants migrants, surtout s'ils ne sont pas accompagnés, et des centaines d'entre eux ont déjà disparu au Royaume-Uni au cours de l'année écoulée après avoir intégré le système d'asile. Au Royaume-Uni, un enfant victime de traite sur quatre et un enfant non accompagné sur six pris en charge sont portés disparus, avec des motifs raisonnables de croire qu'ils ont pu être victimes de traite.

Les enfants non accompagnés peuvent être kidnappés par des trafiquants après leur arrivée, ou s'échapper de leurs structures d'hébergement, en raison des défaillances de leur accueil, devenant ainsi particulièrement vulnérables aux abus sexuels et à l'exploitation criminelle. En effet, des centaines d'enfants non accompagnés qui ont traversé la Manche dans de petits bateaux ont été placés dans des hôtels délabrés, dont certains avaient moins de 16 ans, en violation de la loi sur les enfants de 1989.            

Le système d'asile britannique lui-même est un facteur d'incitation à l'exploitation des enfants ainsi qu'à d'autres formes de préjudices importants, comme la détérioration de la santé mentale et le risque accru de suicide.

Ce mépris systématique pour les enfants migrants n'est pas nouveau. Déjà en 2018, un quart des enfants victimes de traite qui étaient confiés aux autorités locales au Royaume-Uni ont disparu. En mars 2019, au moins 60 enfants vietnamiens ont disparu de refuges néerlandais, probablement victimes de la traite au Royaume-Uni pour travailler. En 2020, la ministre de l'Intérieur Priti Patel a été accusée de faire pression pour accélérer l'évaluation de l'âge des mineurs non accompagnés, offrant également une aide juridique et économique aux conseils poursuivis en justice après avoir évalué à tort l'âge de demandeurs d'asile qui se sont avérés mineurs.              

Malgré cela, la ministre de l'intérieur, Priti Patel, a commencé la nouvelle année en déclarant qu'elle avait l'intention de mettre fin au "manège juridique des fausses demandes d'asile" en 2022, en adoptant le projet de loi sur la nationalité et les frontières, en dissuadant les "entrées illégales" outre-Manche et en réprimant les passeurs.

Pourtant, le projet de loi sur la nationalité et les frontières suscite de nombreuses inquiétudes quant à son impact potentiel sur les enfants migrants, et plus particulièrement sur les victimes de la traite. En particulier, il ne fait pas de distinction entre les adultes et les enfants victimes de la traite et exige de fournir toute information relative à une éventuelle déclaration de victime de la traite avant une date précise, sous peine de porter atteinte à la crédibilité de la personne. En outre, elle exclut automatiquement les personnes qui représentent une "menace pour l'ordre public" (y compris les mineurs qui peuvent avoir purgé des peines de prison de plus d'un an en raison d'infractions commises dans le cadre de leur exploitation) de l'identification en tant que victimes de la traite et d'une série de mesures de protection.        

"Tout enfant qui disparaît devrait être une préoccupation de première importance, en particulier s'il est non accompagné, isolé et traumatisé. Au contraire, le nombre d'enfants migrants victimes de la traite augmente au Royaume-Uni parallèlement aux obstacles à leur protection", a déclaré Michela Pugliese, chercheuse en migration chez Euro-Med Monitor. "Le nouveau projet de loi du ministre de l'Intérieur sapera la capacité de l'État à identifier et protéger les victimes de la traite et ira exactement à l'encontre de l'objectif proposé de lutte contre la traite des êtres humains, ce qui signifie que ce sont les victimes plutôt que leurs trafiquants qui seront pénalisés".

Euro-Med Monitor appelle le Royaume-Uni à sauvegarder et protéger les enfants migrants conformément à ses obligations internationales et en particulier au devoir d'assurer l'intérêt supérieur de l'enfant comme une considération primordiale ; à prendre des mesures pour combattre la traite et l'exploitation des enfants ; à garantir que les autorités sont équipées pour identifier les enfants victimes potentielles de l'esclavage moderne à la première occasion ; d'accueillir les enfants migrants dans des structures sûres et appropriées, compte tenu notamment des liens largement rapportés entre l'hébergement non réglementé et l'exploitation ; et de garantir que le projet de loi sur la nationalité et les frontières est conforme à la Convention européenne des droits de l'homme et aux autres traités internationaux relatifs aux droits de l'homme qui lient le Royaume-Uni, en particulier le Pacte international relatif aux droits civils et politiques, la Convention européenne des droits de l'homme et la Convention européenne des droits de l'homme.