Grâce à une récente vague d'activisme et de sensibilisation publique, l'une des agences les plus importantes et les plus coûteuses de l'UE est confrontée à une crise sans précédent, mais l'Union Européenne, malgré de multiples avancées, hésite toujours à agir.

Bien qu'elle soit opérationnelle depuis 2005, Frontex, l'agence des frontières de l'Union Européenne, a progressivement été connue - et méprisée - par le grand public, principalement au cours de l'année dernière.

La gestion des frontières est devenue une priorité politique et sociale de plus en plus importante, tant au niveau national qu'européen, lorsqu'elle a commencé à susciter de graves préoccupations humanitaires, en raison du nombre élevé et croissant de décès. Dans le sillage de la tragédie du 3 octobre 2013, lorsque 368 personnes sont mortes dans un naufrage à quelques kilomètres de Lampedusa, plusieurs organisations de la société civile des deux côtés de la Méditerranée ont lancé des campagnes telles que Frontexit, Frontexplode et les journées Anti-Frontex pour condamner le régime frontalier meurtrier de l'Europe. Elles demandaient "d'informer un large public sur la dérive des opérations de Frontex en matière de droits de l'homme, et d'exposer ces abus aux représentants politiques directement impliqués". Ces derniers demandaient déjà des comptes, mais à l'époque, ils n'ont pas réussi à atteindre le premier plan du débat.

Frontex n'a été la cible d'un examen public sans précédent que cette année, décrit par le directeur exécutif de l'Agence, Fabrice Leggeri, lui-même comme "des mois de discours de haine".

Tout au long de l'année 2020, de multiples enquêtes médiatiques ont prouvé avec force preuves la complicité et l'implication de Frontex dans des refoulements illégaux de migrants et de demandeurs d'asile en mer Égée ainsi que le long de la route des Balkans. Même si ce n'était pas la première fois que le respect des droits de l'homme par Frontex était remis en question, l'exposition médiatique s'est distinguée non seulement par la gravité des refoulements révélés et les preuves tangibles, mais aussi par le manque flagrant de transparence et de responsabilité qui entoure le rôle de Frontex.

Depuis des mois, l'agence est impliquée dans une série de scandales, dont le harcèlement au travail et un cas possible de fraude. Parmi les 39 agences européennes dites décentralisées créées pour "contribuer à faire de l'Europe (...) un meilleur endroit où vivre et travailler, en servant les intérêts des résidents de l'UE dans leur ensemble", Frontex est devenue non seulement la plus critiquée par les citoyens européens, mais aussi la plus indésirable et la plus inutile pour ces derniers. Cela ressort clairement de la quantité de campagnes de protestation - telles que Abolish Frontex et Not on our border watch, toutes deux lancées cet été - et du contenu de leurs demandes: non pas de modifier Frontex, mais de la défaire et de la démanteler.

Les protestations et les accusations à l'encontre de Frontex ont déclenché une tempête politique à travers le continent, secouant également les institutions européennes, qui se sont toutes alignées pour réprimander publiquement l'Agence en des termes inhabituellement durs et pour exiger des réformes immédiates et efficaces.

Plusieurs membres du Parlement européen ont demandé la démission immédiate du directeur de Frontex, Leggeri, le Médiateur de l'UE et l'OLAF, l'Office européen de lutte antifraude, ont ouvert une enquête sur l'Agence, et la Commission européenne a demandé la mise en œuvre de réformes attendues depuis longtemps, affirmant qu'il ne devrait y avoir "aucune ombre de doute sur le fonctionnement de cette agence". La commission des libertés civiles, de la justice et des affaires intérieures du Parlement européen a également mis en place un groupe de travail de contrôle en mars afin d'enquêter sur le respect des droits de l'homme par Frontex et son rapport final était assez simple pour reconnaître que l'Agence était au courant des violations commises aux frontières extérieures de l'UE et n'a pas agi.

Un autre pas en avant a été franchi il y a un mois, le 21 octobre, lorsqu'une majorité écrasante de députés européens a voté le gel de 12 % du budget de l'Agence pour 2022 jusqu'à ce que des améliorations essentielles soient apportées, notamment le recrutement de 20 contrôleurs des droits fondamentaux, la mise en œuvre d'un mécanisme adapté de signalement des incidents graves et un système de contrôle des droits fondamentaux pleinement opérationnel.

Pourtant, le Parlement européen a clôturé la procédure de décharge - le mécanisme de responsabilité financière le plus pertinent - pour l'exercice budgétaire 2019, qui avait été suspendu en avril dernier en raison des différentes enquêtes, en faveur de Frontex.

Alors que l'approche des institutions de l'UE à l'égard de Frontex oscille toujours entre des condamnations modérées et un soutien explicite, la relation de la société civile de l'UE avec l'agence devient de plus en plus ouvertement hostile.

En juin, Frontex a promis de dénoncer les activistes d'Abolish Frontex qui étincelaient les murs de son bâtiment bruxellois avec de la peinture rouge sang et renommaient la rue "boulevard des assassins", et a récemment surfacturé ses frais de justice dans un procès qu'elle a gagné contre l'organisation de la société civile allemande FragdenStaat demandant la transparence, malgré les appels répétés de 44 ONG de défense des droits de l'homme, de plus de 87 000 citoyens et même des institutions européennes.

Le Parlement européen s'est penché sur les "frais de justice excessivement élevés", soulignant qu'ils ont "un effet paralysant sur l'accès de la société civile à la justice, qui est un droit fondamental" et demandant à l'Agence de s'abstenir de réclamer le paiement de 10 520 euros aux militants allemands, mais Frontex a fait la sourde oreille, car elle a le pouvoir de le faire. Pendant des années, l'Agence a continué à tirer profit de son rôle peu clair, non signalé et en constante expansion, ignorant toutes les critiques, même celles des députés européens, et comptant sur le soutien inconditionnel de la Commission européenne et des États membres.

Aujourd'hui, grâce aux enquêtes des médias, aux campagnes de la société civile et aux actions en justice qui surveillent et dénoncent les violations de Frontex et sensibilisent l'opinion publique, le Parlement européen a assumé un rôle plus important de chien de garde et les dirigeants de l'UE ne peuvent plus éviter d'aborder la question de la responsabilité de Frontex en public. Pourtant, ils n'y sont confrontés que lorsque des abus flagrants attirent l'attention du public.

La décision de la Commission européenne de déployer un avion exploité par Frontex pour surveiller 24 heures sur 24 les côtes de la France, de la Belgique et des Pays-Bas, après la mort récente de 27 personnes qui tentaient de traverser la Manche, est de la dernière heure. L'UE s'écarte une fois de plus de la demande des citoyens européens, à savoir l'abolition de Frontex et l'arrêt de la militarisation des frontières et de la surveillance des personnes en mouvement, et elle étend une fois de plus le rôle et les pouvoirs de Frontex sans limites juridiques claires.